HomePod : un ordinateur audio

Anthony Nelzin-Santos |

Lors de sa présentation du HomePod, au cours du keynote d’ouverture de la WWDC 2017, Phil Schiller a passé plus de temps à parler de détails très techniques qu’à causer de l’intégration d’Apple Music ou présenter les nouveaux usages de Siri. Bien sûr, les capacités logicielles du HomePod n’étaient pas tout à fait arrêtées — elles ne le sont toujours pas. Et puis le marketing d’Apple voulait insister sur l’aspect « enceinte », facilement identifiable, plutôt que sur l’aspect « assistant », nouveau voire anxiogène.

L’occasion a fait le larron, mais ce choix dit quelque chose de la vraie nature de cet appareil. Avec son processeur A8 et son système dérivé d’iOS, ses six microphones et ses huit haut-parleurs, sa modélisation en temps réel et son annulation d’écho avancée, le HomePod n’est pas qu’une simple enceinte. Ce n’est même pas une enceinte active augmentée d’un assistant personnel. Non, c’est un véritable « ordinateur audio ».

Un ordinateur audio

Bose est une pionnière de la psychoacoustique, Sonos a dispersé la chaîne Hi-Fi aux quatre coins de la maison, Amazon a ouvert le salon aux assistants virtuels. Que peut encore apporter Apple ? Comme toujours : son point de vue de quadra de l’informatique, qui lui offre une perspective unique, encadrée par des principes longuement mûris. Quand d’autres veulent transformer tous les appareils spécialisés en petits ordinateurs, Apple attaque le problème par l’autre bout, et préfère transformer de petits ordinateurs en appareils spécialisés.

L’iPod n’était pas qu’un simple baladeur informatisé, l’iPhone n’était pas qu’un simple téléphone informatisé, l’Apple Watch n’était pas qu’une simple montre informatisée. Le HomePod n’est pas qu’une simple enceinte spécialisée. Et cela change tout : l’iPod est devenu le centre d’un écosystème musical, l’iPhone n’est plus un téléphone que de manière très accessoire, l’Apple Watch s’éloigne des codes de l’horlogerie et s’approche de la médecine prédictive. Le futur du HomePod est grand ouvert.

Mais restons dans le présent : le HomePod prend de facto la forme d’un iPhone 6 entouré d’enceintes. Il possède donc… un accéléromètre. Qu’il sente le moindre mouvement, et il déclenchera une nouvelle modélisation de l’espace environnant, pour ajuster la manière dont chaque haut-parleur reproduit la musique. Le principe lui-même n’est pas nouveau (le système Trueplay de Sonos a les mêmes objectifs), mais l’implémentation d’Apple est largement supérieure (l’étalonnage Trueplay, réalisé une bonne fois pour toutes, demande une gymnastique bien particulière).

Avec ses six microphones, le HomePod s’écoute jouer de la musique, et perçoit les reflets et autres échos. Avec son processeur A8, il analyse le bruit ainsi perçu, et ajuste le signal diffusé pour annuler l’écho ou corriger le comportement du woofer. Apple possède là un autre avantage : c’est un distributeur de musique, qui a défini son propre standard de mastering, et contrôle donc l’ensemble de la chaîne. Le matériel et le logiciel s’assurent que le contenu est reproduit dans les meilleures conditions selon les spécificités de chaque installation.

Des choix sonores assumés

Cela ne veut pas dire que vous devez jeter votre chaîne Hi-Fi et courir acheter un HomePod. D’abord parce que vous ne pouvez pas, du moins si vous n’habitez pas dans l’un des rares pays où il est commercialisé. Ensuite parce que vous voulez peut-être attendre de pouvoir utiliser plusieurs HomePod pour former une paire stéréo, ou ne serait-ce qu’un système multiroom1. Enfin et surtout parce qu’Apple a fait des choix sonores clairs, qui ne vous conviendront peut-être pas.

Lorsque le jour viendra, ne vous contentez pas de remplacer votre chaîne Hi-Fi par un HomePod. Aussi surprenant que cela puisse paraître, une personne posant négligemment son HomePod sur une crédence obtiendra de meilleurs résultats qu’un audiophile imbu de ses connaissances en matière de positionnement des enceintes et de séparation stéréo. Oubliez vos réflexes — placer les tweeters à la hauteur des oreilles, décoller l’enceinte du mur, éviter les réflexions sur les surfaces dures, travailler sur l’espacement et l’orientation.

Le HomePod n’a pas été conçu pour une position d’écoute statique et attentionnée, au fond d’un fauteuil soigneusement placé, dans une pièce traitée acoustiquement. Au pied de l’appareil, les sept tweeters sont répartis tout autour d’une colonne centrale, tandis qu’au sommet, le woofer est pointé vers le haut. Mieux vaut donc placer le HomePod sur une crédence ou une table basse, ou même à côté du téléviseur, plutôt qu’au troisième niveau d’une étagère.

Pour autant, il est plus à l’aise près d’un mur qu’au milieu d’une grande pièce. Apple ne joue pas avec les voies, mais avec les gammes de fréquences, assignées à tel ou tel tweeter selon le morceau et les conditions. La présentation de Phil Schiller est instructive : elle démontre le cas idéal, celui d’un morceau « moderne » avec une voix soliste mise en avant, des choristes placées en retrait, et des instruments clairement identifiables tout autour.

Dans ce cas, le travail de modélisation donne des résultats époustouflants. La voie centrale semble irradier de l’enceinte, qui paraît mesurer un mètre plutôt qu’une douzaine de centimètres, et le reste du spectre est envoyé sur les côtés et l’arrière, vers les murs d’où il rebondit pour remplir la pièce. Cette illusion sonore — une voix propulsée vers l’avant et enveloppée par le groupe — se prête à de nombreux genres, et même à des morceaux instrumentaux, tant qu’un instrument se dégage clairement des autres.

Les « gars du PC » sont dans votre salon

Le HomePod ne se contente donc pas de reproduire les morceaux, mais les réinterprète, jusqu’à changer leur perception. Et cela ne fonctionne pas toujours : qu’un morceau soit particulièrement complexe, joue avec la séparation stéréo, ou possède une très grande dynamique, et le HomePod semble crouler sous l’effort. Les basses sont alors aussi exagérées que les médiums sont creux, tout se mélange, et l’écoute est oppressante. Le HomePod peut sonner merveilleusement bien… et terriblement mal.

Puisque la modélisation dépend du logiciel plus encore que du matériel, ces problèmes pourront être réglés par des mises à jour logicielles. Cela fera hurler les puristes, et cela provoque déjà des confusions2, mais le profil sonore du HomePod n’est pas figé dans le temps. Sur ce plan, le HomePod est un ordinateur comme les autres. « Les gars du PC », pour reprendre l’expression malheureuse d’un ancien CEO de Palm, Apple en tête, vont changer la définition de la chaîne Hi-Fi.

Bowers & Wilkins s’est vendue à une start-up intéressée par la domotique, Samsung a acheté le groupe Harman, Sonos intègre les services d’Amazon et de Google, Apple domine le marché des casques sans-fil… Le marché de l’audio est devenu le terrain de jeu des géants de l’informatique, et la qualité sonore intrinsèque compte moins que le perfectionnement technologique, c’est un fait. Avec le HomePod, Apple ambitionne de marier les deux pour l’emporter sur ses concurrents.


  1. L’absence de ces fonctions liées à AirPlay 2 est déconcertante. Si l’on peut comprendre la difficulté à communiquer et synchroniser les modélisation en temps réel entre plusieurs appareils, à mettre au point un système de calcul partagé en somme, alors les ingénieurs d’Apple ne pouvaient pas ignorer ces difficultés. Fallait-il donc annoncer ces fonctions dès juin 2017, pour finalement les repousser aux calendes grecques six mois plus tard ? En attendant, tous les concurrents proposent ces fonctions. Sur ce point, la relative simplicité de leurs systèmes de modélisation est une force.

  2. D’autant plus difficiles à confirmer ou infirmer que le profil sonore du HomePod change selon la position et les morceaux. En trois mesures avec un microphone étalonné et des fichiers de tests, nous avons obtenu… trois profils différents !


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avatar Mickaël Bazoge | 

Retournez au travail messieurs plutôt que de dire du mal de mes adorables chats.

avatar Florian Innocente | 

@pim

Nos deux HomePod sont justement chez des proprios de chats (et même de deux chats chez l’un de mes infortunés collègues)

avatar Billytyper2 | 

@pim

Ce n’est pas couper les griffes qui est une mutilation…mais les enlever définitivement.

avatar oomu | 

okay, je le dis:

j'ai été plus intéressé par CET article que par toute la comm d'Apple sur le homepod...

et l'article se permet même des prises d'opinions assez audacieuses entre critique ferme de l'appareil (en précisant que l'auto-étalonnage peut donner des résultats atroces sur certaines musiques, au gré des complexités et évolution des algos) tout en restant optimiste sur le futur logiciel de l'appareil (ça reste un site pro-apple, un peu de logique).

bref, un chouette article.

-
Reste à valider la compatibilité avec le Chat. Rappelons que ce test fut mortel pour le PowerMac G4 Cube :)

avatar Florian Innocente | 

@oomu

Quand tu as un HomePod tu n’as plus besoin d’un chat.

avatar r e m y | 

@innocente

D'un autre côté, avoir un chat, dont on sait qu'il n'en fait jamais qu'à sa tête, c'est une bonne préparation à l'usage intensif de Siri... ?

avatar debione | 

Ou au mariage...
Ca fait des câlins uniquement quand cela veut, c'est insupportable quand cela a faim, et tu remarques bien trop tard qu'en fait tu habites chez lui...^^

avatar pagaupa | 

@debione

Joli définition du mariage! ?

avatar neo123 | 

trop long je suis pressé qu'il arrive en France

avatar Thegoldfinger | 

Comme tout nouveaux produits, il est surtout urgent d’attendre !

Attendre que toute la partie logicielle soit prête , voir d’attendre la V2 matériel comme souvent avec Apple.

avatar umrk | 

Apple s'est fait doubler par Devialet ... dommage pour eux .... je comprends mal leur frilosité sur des encodages audio plus performants, eux qui ont toujours mis en avant l'expérience utilisateur, parfois jusqu'à adopter un positionnement prix que certains trouvaient suicidaire ....

avatar Yacc | 

@umrk

« Apple s'est fait doubler par Devialet ... dommage pour eux »

???

Absolument pas le même positionnement ?

Et au passage le CA généré par les HomePod doit déjà être supérieur à celui de l’entreprise française.

Bref, rien à voir.

avatar J'en_crois Pas_mes yeux | 

@Yacc "Absolument pas le même positionnement"
Exact, les Devialet sont de "pures objects conceptuelles" pour public n'ayant rien entre les oreilles. (qualité: médiocre pour un prix haut de gamme), tandis que le produit apple en comparaison devient un "multi-room abordable".

avatar Yacc | 

@J'en_crois Pas_mes yeux

Tant que les acheteurs sont contant de leur achat, qui nous donne le droit de les juger ?

avatar J'en_crois Pas_mes yeux | 

@Yacc
Que te répondre...
Juger un produit, c'est ce que nous faisons ici.
"Devialet, passé maître en l'art du marketing" (citation)
est une enceinte à déconseiller à tous ceux qui aiment la musique.

avatar Yacc | 

@J'en_crois Pas_mes yeux

C’est déjà mieux tu juge la valeur du produit sans insulter directement les clients ?

Après il y a toujours eu une clientèle pour le positionnement de ce type de produit, rien de nouveau.

Chacun est libre de définir ce qu’il attend d’un produit et les choix ne sont jamais réellement rationnels même pour les produits que tu affectionne. ?

avatar pagaupa | 

@Yacc

Un chiffre d'affaire n'est en rien représentatif du produit.
Certains cherchent un diffusion grand public et mondial, d'autres préférerons un marché de niche.

avatar Yacc | 

@pagaupa

Et en quoi ton propos contredit-il le mien ? ?

avatar pagaupa | 

@Yacc
"Et en quoi ton propos contredit-il le mien ? ?"

Je ne contredis pas, je supplois ?

avatar Yacc | 

@pagaupa

?

avatar ipaforalcus | 

C’est drôle toutes ces spéculations, étant donné qu’il s’agit là de logiciels privateurs (non libre), on ne peut que croire Apple sur parole, spéculer ou faire de la rétro ingénierie... La qualité d’image ou de calcule c’est assez facile à évaluer mais le son c’est tout autre chose surtout sa spacialisation et c’est très subjectif. Pour ma part je vais rester sur mes enceintes de monitoring qui restent moins chères à l’unité qu’un HomePod.

avatar debione | 

Perso, j'ai pu tester chez un ami qui en ramené un des US.

C'est déconcertant, le charleston se ballade n'importe ou la ou il devrait être précisément a un endroit dans l'espace. Le son est pas mauvais, mais pour mon écoute il y a beaucoup trop de basse ce qui empiète sur les médium, et elles manquent réellement de punch pour qui écoute du crossover par exemple. Je trouve le son trop rond, et les basses malgré leurs surprésence n'amène pas la sensation physique que me donne mes focals (bon il n'y pas seulement cela en regard de mes focals, les aigues elles aussi se balade n'importe ou, très très visible sur des vieux floyd par exemple, ce qui est bien dommage quand on parle de groupe comme les floyd dont une grande partie du plaisir est la spacialisation, la des fois c'est n'importe quoi).

Après je pense que cela suffira très largement à bon nombre de personne, quand je vois le nombre de personne qui utilise des airpods, on est dans la même qualité. (perso je supporte pas le son des airpods)

avatar XiliX | 

@debione

As-tu utilisé des fichiers musiques venant d'Apple ? ou ce sont des morceaux venant d'ailleurs ?
Car comme l'a expliqué l'article, les morceaux venant d'Apple ont un traitement particulier.
Même si effectivement l'article mentionne également la difficulté l'écoute de certains morceaux

avatar debione | 

On a utilisé les deux, Pink Floyd/Ministry/Downset/Clawfinger/RATM/Giorgio Moroder sur Applemusic et ma propre production musicale en local.
Sur ma propre production, c'était fatal, voir presque dégueulasse.
Et j'ai pas non plus du matos incroyable, je possède une paire de Focal Alpha 65 et un DAC Cambridge audio dacmagic100 qui ont une valeur totale de 750€.
Après, pour mes propres productions j'utilise du 24B/96khz, ça vient peut-être en partie de là. Je connais pas le débit max du homepod.

Après comme je l'ai dit, je pense que la qualité sonore suffira à beaucoup. Peut-être quand même un peu faible en volume sonore (enfin je compare toujours à mes focals ou je ne peux vraiment pas si je veux conserver un semblant de tympan monter plus haut que 2/3 du volume)

avatar XiliX | 

@debione

Thx :)

avatar pagaupa | 

@debione

Enfin un commentaire qui me conforte dans l'idée que je peux me faire du homepod...

avatar Niconaze | 

Bravo ! Super article qui donne un vrai retour utilisateur sur ce homepod.

avatar XiliX | 

Merci le team...
Je ne sais pas ce que vous avez comme breuvage, mais ces deux dernières semaines vous nous avez pondu de super articles... :thumbup:
Ou alors c'est le printemps :)

avatar artik | 

Le rendu sobre est excellent comparé avec des sonos, on frôle la perfection, je ne regrette pas mon achat.

avatar pagaupa | 

@artik

Le principal est d'être heureux de son achat...

avatar Leborde | 

Moi qui lorgne sur une paire d'enceintes B&W 805 à 6000€ la paire, et le même prix pour la pré-ampli + ampli, je me demande si je ne vais pas faire une connerie. Surtout que je n'écoute pas assis dans un fauteuil, j'écoute dans toute la maison et faisant autre chose.

avatar pagaupa | 

@Leborde

Alors si tu doutes et que tu es capable de dépenser autant, contentes-toi de distribuer des play5 partout.
En paire, tu sera ravi...

avatar Rapsodan2 | 

J’en ai deux et je les adore. J’attend par contre avec impatience la stéréo.

avatar en ballade | 

apres la montre connectée de masse luxe, on a maintenant l'"ordinateur audio"....Appl€ n'a peur de rien et ça marche.

avatar Yacc | 

@en ballade

Passent les ans et les conneries d’en ballade, les résultats d’Apple restent ?

Toujours pas fatigué d’écrire des inepties ?

avatar reborn | 

@Yacc

Inepties écrites depuis l’appareil iOS "du boulot"

?

avatar Yacc | 

@en ballade

« et ça marche. »

Et ça t’est insupportable ?

Et oui ils sont bien plus malin que tes logorrhées ineptes?

avatar A884126 | 

Un point qui n'est pas évoqué c'est qu'Apple Music ne génère que du 256 donc pour ceux qui utilisent Tidal, Quobuz... l'HomePod n'est pas pour le moment le bon compagnon.

avatar pagaupa | 

@A884126

Merci pour ce rappel ?

avatar iBaby | 

@A884126

AirPlay gérant le 16 bits/44 kHz, ça devrait le faire.

avatar A884126 | 

@iBaby

Ceci est exact, Airplay offre cette possibilité.

J'aurai dû être plus précis dans ma formulation. Lorsque j'évoquais AM c'est en lien avec Siri. Si l'objectif est d'utiliser seulement Airplay pour bénéficier de Tidal, alors l'achat d'une enceinte 'audiophile' compatible Airplay sera peut être plus adéquate.

avatar Sgt. Pepper | 

@A884126

C’est sur que cela ne va pas remplacer une Devialet Phantom a 1500€ ?

Mais certains peuvent vouloir utiliser Tidal aussi depuis la cuisine / salle de bain avec ce genre d’enceinte ?

avatar Sgt. Pepper | 

@A884126

Tu confonds:
- encodage du son par un fournisseur de musique
(AM du AAC en 255 kbit/s)

- Avec la capacité supérieure du protocole de diffusion..?
(Transcodage vers Alac (compressé sans perte) en 16/44.1 )

avatar debione | 

Il me semble que sur certain site on est largement au dessus, dans les normes de mastering 24/192.
Bon après celui qui est abonné à ce genre de site ne regarde sans doute même pas ce que peut donner une enceinte connectée.

avatar A884126 | 

@Sgt. Pepper

Je ne mélange pas. J'ai simplement oublié que Airplay pouvait être utilisé même si ce n'est pas l'idéal compte tenu des déconnexions régulières avec le service.

avatar Sgt. Pepper | 

@A884126

Aucun soucis de déconnection AP de mon côté

avatar A884126 | 

@Sgt. Pepper

Vous faites partie des chanceux. Il suffit de regarder les retours sur les forums Apple et Reddit.

avatar Sgt. Pepper | 

@A884126

A partir de quel % , cela devient chanceux ? ?

avatar A884126 | 

@Sgt. Pepper

Ce n'est pas une question de %. Être chanceux c'est ne pas rencontrer de souci.

On peut lire ici et là des problèmes sur le clavier du MBP et pourtant la pétition en ligne ne comptabilise que 3000 signatures. Donc comme dans l'actualité c'est peut être qu'une minorité qui fait beaucoup de bruit.

En ce qui me concerne je n'ai aucun problème avec mon MBP Late 2016. Je fait donc aussi partie des chanceux pourrait-on dire, n'est ce pas ?

avatar Sgt. Pepper | 

@A884126

J’aurais dit que les autres sont mal-chanceux ?
Comme quoi tout est relatif ?

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