L'Apple A6, une puce dessinée « à la main »

Anthony Nelzin-Santos |

L'Apple A6 n'en finit plus de surprendre. On savait qu'il s'agissait de la première puce AX entièrement conçue par Apple, qui a tenté d'équilibrer puissance et économie d'énergie et d'espace. Ce que l'on ne savait pas, c'est qu'il s'agit aussi d'un des rares SoC de ces dernières années à être conçu en partie manuellement.

L'Apple A6. Image Chipworks / iFixit.

Depuis quelques décennies, la conception des circuits électroniques complexes est assistée par ordinateur : on programme l'arrangement des composants plutôt que de le faire à la main, et on peut tester le comportement des circuits avant même de les fabriquer. VLSI Technology, l'un de deux fondateurs d'ARM avec Acorn et Apple, était d'ailleurs un des spécialistes de systèmes de CAO électronique et de l'optimisation des circuits générés « automatiquement », ce qui n'est pas étranger à l'avance qu'a pu obtenir ARM dans les applications mobiles.

L'analyse de l'Apple A6 par Chipworks a révélé qu'Apple avait au moins partiellement conçu manuellement certains de ses circuits. Alors que les cœurs graphiques sont organisés de manière très carrée et très… logique, les cœurs processeur ont un petit côté désordonné qui trahit l'intervention humaine. Une intervention d'ailleurs permise par la licence ARM d'Apple, qui fait partie de la poignée de sociétés à pouvoir non seulement reprendre les designs de base, mais aussi les personnaliser.

Il n'est pas rare que des ingénieurs doivent reprendre des circuits conçus par ordinateur pour corriger des erreurs provenant de la programmation. Mais il semble ici qu'il ne s'agisse pas d'une simple correction, mais bien d'un travail de réorganisation d'ensembles par ailleurs créés par programmation, voire de création manuelle de circuits extrêmement complexes. Dans tous les cas, il s'agit d'un travail pénible au point d'en être titanesque. Un effort rare dans le domaine, mais qui est souvent récompensé par un gain en performance et en économie d'énergie.

On retrouve sans doute là les fruits des acquisitions d'Intrisity, spécialiste de la CAO électronique, et de P.A. Semi, spécialiste de l'optimisation des circuits et de la création de cœurs processeur de zéro. Une petite merveille d'ingénierie sur laquelle Apple n'a pour ainsi dire pas communiqué, pour ne se concentrer que sur ses bénéfices : plus de puissance en moins d'espace et avec moins d'énergie que les solutions précédentes et les solutions concurrentes. De l'avantage de créer ses propres puces, pour paraphraser Steve Jobs…

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avatar iguan | 
Plus on découvre l'iPhone 5 dans les détails, plus on se rend compte qu'il est bien plus innovant que ce que les commentateurs pensaient. Notamment au niveau du SoC maison et du connecteur Lightning qui assigne les broches dynamiquement.
avatar Lou117 | 
@Frodon : sur ce genre de choses, oui c'est une évidence. Le problème c'est qu'au final, de telles innovations, aussi excellentes soient-elles, sont complètement transparentes pour l'utilisateur final. A l'usage, l'appareil est plus rapide, oui, mais il sera fatalement rattrapé par d'autres. Et si sous le capot ça évolue massivement, l'utilisateur lui s'attends à ce que le reste évolue massivement... Que ce soit par le design de l'appareil ou encore l'OS qui n'évolue quasiment plus, il est normal que bien des gens soient un peu déçus comparé à ce qu'ils peuvent en attendre. Même si ça ne remet pas en cause la qualité de l'ensemble ni les évolutions réelles.
avatar Lou117 | 
@Cowboy Funky : repartir d'une page blanche ? Certainement pas, iOS a d'excellentes choses et reste un des meilleur OS mobile qui soit. Mais depuis la version 3, il n'apporte plus vraiment de grosses nouveautés que n'ont pas les concurrents, la majorité des ajouts sont depuis des rattrapages. Il y a pourtant un tas de choses qu'Apple pourrait faire pour améliorer iOS sans en changer tout le fond. Enfin, l'expérience Android dépend de beaucoup de choses, selon la version de l'OS, de la surcouche fabricant, du matériel sur lequel il tourne... Un Galaxy Nexus en Jelly Bean n'a RIEN à voir avec un Galaxy Ace en Gingerbread Touchwizz par exemple...
avatar mto1 | 
@Lemmings : C est pas si évident. Surtout aujourd'hui. Qu est ce qui différencie les smartphones ? Les soc. Avec les soucis de production, la finesse de gravure qui baisse difficilement, il reste quoi comme soc nouvelle génération ? Le S4 de qualcom et l A6 d Apple. À moins qu un autre sorte de son chapeau une nouvelle architecture (Nvidia par exemple) monter son propre soc risque d être la seule différenciation technique entre les mobiles.
avatar Lou117 | 
@Arcetnathon : tu vis sur quelle planète ? Tu connais beaucoup d'acheteur qui vont se renseigner sur le SOC ? lol J'imagine bien le mec en boutique SFR ou Orange demander si c'est un ARM V7 ou V9... Ou alors un Tegra 3 ? :D
avatar Lou117 | 
@iCaramba : j'aimerais surtout voir la tête du conseiller clientèle à ce moment là :D
avatar ThoTokio | 
@Steeve J. : '@Lemmings : Après on nous rabâche à longueur de journée que Apple ce n'est que du marketing mais quand ils investissent des centaines de millions pour adapter jusqu'au SOC leur alchimie hardware/software cela ne servirait à rien ??? ... Le pire c'est que si l'iPhone changeait de look tout les ans tu serais le premier à le décrier et à nous ressortir les sirènes du marketing.' ... Et à choisir un téléphone concurrent en disant que le design n'évolue pas !
avatar Lou117 | 
@RDBILL : je choisis un téléphone en fonction de différents critères, mais j'ai toujours trouvé les iPhone superbes au niveau design...
avatar Lou117 | 
@Steeve J. : Pour l'utilisateur final, oui c'est plus important. A partir du moment qu'il sait que l'appareil est suffisamment puissant, chose acquise pour un iPhone, il va regarder le reste. Enfin tu fumes encore la moquette, retrouve moi à quel moment j'aurais dit qu'Apple ne faisait que du marketing... J'ai jamais dit ou pensé ça ! De même, je ne dis pas que ça sert à rien, j'ai même salué depuis le début le fait qu'ils aient prit leur indépendance sur le processeur, c'est une opération qui leur assure un avenir et une qualité pour leurs besoins. Je dis juste que le client final ne s'en rends pas compte. T'as du mal avec la nuance ? Cesses de me prêter des intentions stp, t'es à l'ouest... et surtout pas dans mon esprit !
avatar denisbook | 
"encore l'OS qui n'évolue quasiment plus" non mais heu; y a UN AN seulement entre ios 5 (qui bougeait beaucoup) environ et ios 6 ! 1 AN ! moi en un an j'ai le temps de heu... ranger mes chaussettes Ne parlez pas comme si c'était une fatalité, genre "ça évolue plus, du tout, fini, mort, nada, le néant, gelé pour l'éternité" iOS 7 sera peut l'os holographique neuronale à auto-variation sémantique machinchouette. On en sait rien. - L'informatique ne devrait pas être une industrie gouvernée par la Mode et la Tendance stylistique mais là pour faire des OUTILS. Le logiciel Vi n'a pas changé fondamentalement depuis 15 ans, pourquoi ? parce qu'il est parfait ! si monsieur ! (dans son cadre). - Le matériel évolue, comme Apple a toujours fait : amélioration sucessive, nouveau procédés de fabrication, épuration, l'existant en mieux. Non, Apple ne bouleversera probablement jamais l'architecture de l'iphone, comme le macbook pro ou le imac. Sauf si il y avait NETTEMENT mieux en stock. (tel le ipod nano écrasant l'ipod mini). On parle de Apple. Et c'est sa Force. Apple est acheté POUR cela. C'est aussi, entre autre, pour cela que les geeks ont toujours méprisé Apple.
avatar dagenais17 | 
@Frodon l'iphone5 a un bon écran? un bon processeur? ... vu le prix c'est pas la moindre des choses? remarque non je me trompe chez Apple ils sont capables de vendre une daube très chère... donc tu as raison l'iphone5 vaudrait peut être son prix c'est exceptionnel, une révolution. en somme
avatar florian2010 | 
Total maîtrise !
avatar kmerckx | 
Dans l'article source il est écrit que la puce Wi-fi est une Broadcomm BCM4334, qui est compatible Wi-fi Direct. Apple se réserverait donc une nouvelle feature pour une prochaine mise à jour d'Airplay? ^^
avatar iguan | 
Où alors quelque chose en Bluetooth 4.0 + WiFi Direct.... ;)
avatar kmerckx | 
Oui on en a parlé, mais on a rien vu jusqu'ici dans iOS.
avatar ElGringo13 | 
Ecouter ce que vous dis la masse et les jounalistes si competent, et nos humoriste. Ce telephonne n est rien et apple ce fout de nous. Hey les gars reveiller vous les seules choses importante c le design... Et les fonctions gadget inuiles. ;-) ;-) ;-) Ironie off
avatar denisbook | 
the verge et ars ont dit qu'elle était une légère amélioration sur le 4s.
avatar ThoTokio | 
par la licence ARM d'Apple, qui fait partie de la poignée de sociétés à pouvoir non seulement reprendre les designs de base, mais aussi les personnaliser. Samsoul en fait elle partie de cette poignée ?? Histoire de voir jusqu'où ils iront pour copier Apple ?
avatar Lou117 | 
@RDBILL : Samsung fait des CPU ARM depuis très longtemps. Bien avant Apple.
avatar YanDerS | 
"..Bien avant Apple." Aïe je crois que tu ferais bien de réviser ton histoire et la création d'ARM même. C'est dingue d'ailleurs qu'on puisse encore retrouver Apple là-dedans. Décidement, ils ont toujours eu un certain flair pour la plupart des tendances innovantes en électronique GP
avatar Lou117 | 
@béber1 : oui alors on reprends. Apple a participé à la création des processeurs ARM à l'origine, en effet. Et en a utilisé de temps à autres conçus par d'autres, dans le Newton principalement. Mais le passage à la création de processeurs propres date elle d'il y a quelques années seulement.
avatar YanDerS | 
surtout à partir de l'achat de PA.Semi, très probablement. Mais vu que les projets de smartphones et de tablettes remontent autour de 2000, vu qu'il y a toujours eu des ingés CPU à Apple, il restera toujours une zone de flou sur ce sujet. Mais je veux bien croire que les achats de PA. Semi puis d'Intrinsity se sont fait justement pour avoir des unités de développements ARM "up-to-date". En tous cas, on remarquera que la conception de processeurs a toujours suscité un intérêt à Cupertino, et qu'il y ait une news comme celle d'aujourd'hui n'est de ce fait pas si étonnante.
avatar Billytyper2 | 
@Lemmings Non c'est faux. Apple a travaillé sur l'architecture ARM depuis 1980 avec VLSI et Acorn computer. Bien avant que Samsung entre dans le domaine informatique.
avatar YanDerS | 
"Iphoune http://www.presence-pc.com/actualite/Apple-A6-iPhone-5-48881/#xtor=RSS-11 LOL " mais s'ils copient la conception de l'A6 d'Apple, lol
avatar denisbook | 
ben selon des gens qui "s'y connaissent", c'est typiquement fait "manuellement" ce genre de décisions : décidé par des Zhumains, avec des petits nyeux et tout. Voilà, ça fait une jolie histoire, ça ne signifie rien de plus.
avatar capvarou | 
Impossible à dire ! Pour le moment j'obtiens une autonomie similaire à ce que j'ai avec un 4S sous iOS 6. Le 5 semble moins gourmand (par rapport à un 4S ) quand on surfe en Wifi. Si tu as un 4S tu peux sans doute faire une comparaison.
avatar capvarou | 
@Laurent-Apple Je crois que pendant que je surfe en Wifi je perds 1% tous les 4-5 minutes. En 3G ça descend bien plus vite. Hier soir j'ai vérifié en 15 minutes j'ai perdu 3% en Wifi.
avatar denisbook | 
icloud ? backup ? corruption quelconque de données et l'appareil synchronise sans fin ? nouvel usage (une app que vous utilisez qui essaie régulièrement d'être notifiée de quelque chose ?) etc. ou aussi wifi/3g/etc qui est devenu d'avantage parasité chez vous ? - si vous pensez que c'est anormal : réinitalisez TOTALEMENT et repartez à neuf.
avatar hjauny | 
@laurent-apple : '3h25 de web/app/mail + 15h veille = reste 20% de batterie. Est ce normal?? Votre durée d'utilisation avec 20% restants??' Échange express pour le mien car autonomie désastreuse ! 2h de veille 40min d'utilisation (twitter) et BIM je tombe a 70% ... Apple n'a pas bronche, mon nouvel iPhone 5 arrive demain !
avatar Dewy | 
Je comprend pas vraiment l'article. Autant il est possible d'automatiser la conception de puces déjà connues en parties, autant l'Homme doit utiliser ses mimimes pour faire evoluer les technologies.
avatar denisbook | 
Typiquement, l'architecture et organisation générale des blocs fonctionnels d'une puce sont décidé par logiciel, comme de la cao. Une machine peut calculer la meilleure organisation. Mais bien sur, l'ingénieur peut toujours modifier, si des contraintes échappent aux algorithmes ou des exigences nouvelles.
avatar denisbook | 
ou ça sent le correctif du jeu, ou un problème synchro icloud ou problème réseau (les logiciels patinent à attendre ou comprendre ce que vomit le réseau sans fil) etc etc etc. réinitialisez, rincez, testez, répétez.
avatar iguan | 
Perso je désactive toujours la quasi totalité des services de localisation système et ça aide beaucoup sur l'autonomie (cf Réglages -> Confidentialité -> Service de localisation -> Services système). Perso je n'ai activé que "Circulation".
avatar capvarou | 
Reconfigure ton téléphone comme iPhone neuf et si l'autonomie est toujours mauvaise alors.. il va falloir l’échanger.
avatar dagenais17 | 
ton commentaire est écœurant, moi j'imaginais même des ingénieurs apple sculpter à la main des puces. Chaque produit devenant exceptionnel... non maintenant je ne prendrais pas d'iphone 5. pffffffff et c’est de ta faute. :-D
avatar alexmab | 
@Scalp : Je ne suis pas le rédacteur mais merci pour l'information.
avatar YanDerS | 
c'est pas sculpté par des p'tits chinois en chambres confinées..?
avatar YanDerS | 
Je sais. Tiens j'ai vu cette news sur Macbi qui pourrait faire raccord sur ce sujet : http://www.macbidouille.com/news/2012/09/26/globalfoundries-gravure-3d-en-14nm-des-2014 On peut ainsi comprendre que dans ce contexte Intel ne veuille pas non plus être en reste : http://www.macbidouille.com/news/2012/09/18/22-nm-intel-va-devenir-fondeur-de-puce-pour-des-societes-tierces je sais que tu le savais aussi.

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